電腦的起源

撰文∕坎貝爾凱利(Martin Campbell-Kelly) 翻譯∕王怡文

電腦最初的設計只是為了取代耗時無趣的數學計算工作,而今已成為全能的資訊處理機。隨著科學不斷進步,人類對電腦的夢想永無止境!

重點提要
■第一部「電腦」是人──個人與團隊埋頭苦幹,

以人工計算總和並且填寫大砲的發射表。
■受到法國大革命時期計算員團隊的啟發,英國數學家巴比奇創造了第一部能組織運算的機器設備。
■第一部現代電腦誕生於1950年代,研究人員創造出能用計算結果來改變操作指令的機器。

標準版的電腦演化史發展得神速又短暫。最開始是第二次世界大戰期間實驗室裡的巨大計算機,而後微晶片將它們縮小成桌上型,摩爾定律預測它們未來的威力,微軟公司則靠軟體大賺一筆;最後,電腦演變成便宜的小型裝置,能在世界各地交易股票和發送視訊。這就是電腦史的呈現方式之一:60年來的固態電子學發展史。

然而計算這回事,早在電晶體問世之前就存在已久。古代的天文學家建立各種方法來預測天體的運行,希臘人推算地球的形狀與大小,稅務統計和地圖繪製也都靠計算。然而,計算向來是以人工來完成,也就是利用算術,這種技巧就像閱讀或寫作一樣,幫助人們了解世界。

計算機的年代,就是為了打破這個限制而生。首先出現的是加法器和收銀機,但同樣重要的是,人們企求能用今日稱為「程式」的東西來組織數學運算。程式的概念首次出現於1830年代,比我們傳統所認為的電腦誕生時間早了一個世紀。後來在第二次世界大戰出現的現代電子計算機,帶來了全能型計算機的概念:能做任何資訊處理,甚至操控自身程式的機器。這就是今日驅動著全世界的電腦。然而,即使計算機科技已經成熟到幾乎無所不能,而且無所不在,研究人員仍在設法利用來自心智、生物系統與量子物理的新領悟,打造全新型態的電腦。

 

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